Luc Olivier Merson : Le soldat de Marathon, 1869.

Le premier marathon À peine la bataille de Marathon est-elle terminée que Miltiade envoie un messager dénommé Philippidès annoncer la victoire aux habitants d'Athènes. Il veut à la fois les rassurer et les mettre en garde contre un débarquement de la flotte perse près de la ville. Selon la tradition, Philippidès meurt d'épuisement en arrivant sur l'Agora, au pied de l'Acropole, après 4 heures de course.

Il a tout juste le temps de prononcer un seul mot avant de s'effondrer : «Nenikamen» (on écrit parfois «Nenikikame»), ce qui veut dire : «Nous avons gagné». Peu après arrivent les héros de Marathon. La flotte ennemie apparaît au large. Se voyant devancés, les Perses renoncent à poursuivre leur offensive et rebroussent chemin. Le souvenir de Philippidès est à l'origine de l'épreuve la plus prestigieuse des Jeux Olympiques de l'ère moderne, le marathon.

Le marathon "moderne" Les premiers Jeux Olympiques Modernes (Antiques) ont eu lieu à Athènes en 1896, sous l'impulsion de Pierre Fredi, baron de Coubertin. Ils renouaient alors avec la tradition antique laissant de côté l'aspect religieux de la manifestation.

 

 Des courses dénommées marathons se déroulaient dans plusieurs villes. Du haut de ses 102 ans, Boston est l'épreuve doyenne. Mais la distance n'était jamais calibrée. Les sportifs couraient sur des distances variables.

En 1908 aux Jeux Olympiques de Londres, les britanniques eurent l'idée de donner à cette course un kilométrage étalon. Ils calculèrent alors la distance séparant la terrasse du château de Windsor, ligne de départ, et les derniers 100 mètres du stade olympique de White city, où ils établirent l'arrivée. Les britanniques imposèrent alors une distance réglementaire fixée à 42km195m [26 miles, 385 yards]

La suite de la légende du marathon

 

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